趙軒翎/墨西哥報導

墨西哥聖白多祿天文台在最近十年內,晉身為天文望遠鏡建造熱門地點。墨西哥國立自治大學與台灣中研院天文所合作後,其他國際團隊陸續找上門,目前已經確定的建設計畫中,就將為天文台增加9台新望遠鏡。

聖白多祿天文台位在墨西哥北部,鄰近美國加州邊界。從下加州的大城恩森那達市開車沿著1號公路向南行,車窗外的景觀從城市漸漸轉成大片的農地。接著轉入聖白多祿山的道路後,偶爾能在山谷間看見聚落與農地,但更多的是一望無際的山景。從恩森那達市區開到天文台,開車至少需要四個半小時。

沿著山路開車前往聖白多祿天文台,前半路看不到大樹,僅有低矮的植被。攝影/趙軒翎

當漸漸接近聖白多祿天文台,四周反而開始出現綠色植被和大片的針葉林。主要是因為山頂冬季會下雪,雪水的滋潤讓較大型的植物能夠存活。這時,也逐漸接近位於山頂的天文台,隱約還可以從樹林間看到一抹望遠鏡的蹤跡。

遠方為聖白多祿天文台四座望遠鏡的建築,最左邊的為最初的2公尺望遠鏡,而右邊三座則為新增的TAOS-2望遠鏡。攝影/趙軒翎

聖白多祿天文台是墨西哥國立天文台,最早於1878年建於墨西哥市,後因都市建設、汙染影響觀測,幾經搬遷最終在60年代末、70年代初才在聖白多祿山上找到新家。天文台陸續蓋了三台光學望遠鏡,口徑分別為0.84、1.52和2.12公尺。其中最大的2公尺望遠鏡在1979年落成後,就再也沒有新的天文建設。

35年前,聖白多祿天文台就已建造2公尺望遠鏡,仍在執行觀測任務。攝影/趙軒翎

而台灣團隊打破了這一成不變的僵局。中研院天文所從2009年開始與墨西哥國立自治大學討論,希望能在聖白多祿天文台建設「海王星外自動掩星普查(TAOS)」的第二代望遠鏡,用來取代原本設在台灣鹿林山,卻因太小、環境又多雨而無法取得足夠資料的第一代望遠鏡。TAOS望遠鏡用來觀測海王星外星體短暫、微弱的亮度變化,因此對於觀測條件很要求。

中研院天文所副所長、TAOS-2計畫共同主持人王祥宇說:「只要觀測的目標有一點薄雲飄過,那個數據就沒辦法使用。」聖白多祿天文台統計有高於70%夜晚能作天文觀測,良好的氣候條件讓它成為第二代望遠鏡的建設基地。

中研院天文所副所長、TAOS-2計畫的共同主持人王祥宇,於TAOS-2其中一座望遠鏡建築中測試儀器與設備狀態。攝影/趙軒翎

TAOS-2計畫需要建設三座1.3公尺的望遠鏡,即使並非大型望遠鏡,卻也讓聖白多祿天文台面臨很大的挑戰。「對聖白多祿天文台而言,我們得重新學一遍怎麼蓋望遠鏡。」天文台台長Mauricio Reyes Ruiz說明,到TAOS-2動土之前,聖白多祿天文台已經有35年沒有新望遠鏡的架設,該怎麼做都得靠團隊去嘗試和摸索。

Reyes從2009年開始參與TAOS-2計畫的前置討論、墨西哥端聯繫與作業。他笑說,雖然是一個科學計畫,但他當時做的大部分工作與科學一點關係都沒有,他忙的事都像是工程討論、行政作業和人事管理等。

聖白多祿天文台台長Mauricio Reyes Ruiz為TAOS-2墨西哥方的計畫主持人,除了TAOS-2計畫外,也積極與各國洽談國際合作,為天文台帶來更多新的望遠鏡。攝影/趙軒翎

現在TAOS-2三座望遠鏡已經接近完工,僅剩部分儀器仍未裝置完成,若一切順利,預計明(2018)年初能正式啟用。TAOS-2並非聖白多祿天文台唯一進行的計畫,在TAOS-2旁建設的SAINT-EX是與瑞士、英國合作的計畫,此外還有與美國合作的DDOTI、與法國合作的COLIBRI、墨西哥自己的COATLI計畫等,都正在處於現在進行式。目前已有10個國家參與在天文台的建設計畫當中,預計在幾年內山上望遠鏡的總數就會增加到12個。

TAOS-2計畫中共有三部1.3公尺望遠鏡,此為其中一座。攝影/趙軒翎

「SAINT-EX就是耳聞TAOS-2的成功經驗,而被吸引而來。」Reyes說,先天的優良觀測條件,再加上TAOS-2的加持,讓聖白多祿天文台成為新望遠鏡架設的熱門地點。

「我們就像是青春期的少年,突然之間長大了許多。」Reyes說,不過透過TAOS-2累積的經驗,讓他們更有信心面對未來的大型天文國際合作。